Terug

Deze zomer zullen we weer meer reizen, maar waarschijnlijk enkel in Europa

Vacancesweb/Vakantieweb organiseerde samen met reissite GRANDE.be een paneldiscussie met experts van toeristische organisaties. We kregen de visie te horen van Jan Van Heel (Marketing Director Europ Assistance), Dominika Szulc (director Tourism Poland), Katrin Erben (PR & Marketing Austrian National Tourist Office), Annemie Verschueren (Director Media Visit Brussels) en Patrick Pourbaix (Managing Director France, Belgium & Luxembourg MSC Cruises).

In België kunnen buitenlandse toeristen nog op bezoek komen, mits het vervullen van voorwaarden: een test en quarantaine. Hotels kunnen open blijven, net als musea.

De situatie is vergelijkbaar in Polen

een test en quarantaine zijn verplicht, al zijn alle horeca-aangelegenheden voor reguliere gasten gesloten, wat eveneens geldt voor cultuurcentra. Buitenlands toerisme is moeilijk, maar niet onmogelijk. In Oostenrijk is het grensbeleid nog strenger: buitenlandse toeristen worden niet toegelaten. Enkel essentiële familie- of businessreizen zijn gepermitteerd. Het land is immers tot en met 7 februari in lockdown. Tot 1 maart blijft horeca gesloten, skipistes zijn enkel open voor lokale wintersporters. Momenteel liggen ook de schepen van MSC (Mediterranean Shipping Company) Cruises aan wal, al vaart het eerste schip op 24 januari weer uit, tussen het Italiaanse Genua en Malta. De terugval van reizen raakt ook reisverzekeraar Europ Assistance. De vraag naar producten als verzekeringen is gedaald tot ongeveer veertig procent, qua oproepen voor het verhelpen van reispech gaat het om ongeveer vijftig procent.

Veilige cruisebubbel

Net als Europ Assistance heeft ook MSC Cruises een lijvig protocol ontwikkeld. “Daarvoor hebben we ons laten omringen door medische experts. De volledige crew moet zich laten testen, gevolgd door een quarantaine van veertien dagen en een nieuwe test alvorens aan boord te gaan. Maar ook elke passagier moet getest zijn. Op een cruise is een cluster aan coronabesmettingen een catastrofe, maar als je een veilige bubbel hebt, is een cruiseschip de veiligste plek op aarde. Want er is een totale controle. Moest er toch een indicatie van een besmetting zijn, dan kunnen we op het schip overgaan tot isolatie, om de passagier in kwestie via de eerstvolgende haven naar huis te begeleiden. We zijn hier dus op voorbereid, waardoor de volledige cruise nooit in gevaar zou komen”, verduidelijkt Patrick Pourbaix, Managing Director France, Belgium & Luxembourg van MSC Cruises.

Dankzij deze specifieke maatregelen kon het cruisebedrijf afgelopen zomer in beperkte mate uitvaren, na groen licht van de Italiaanse, Maltese en Europese overheden. “Midden augustus zijn we na vijf maanden succesvol heropgestart. In de zomer hebben we twintig cruises met de Grandiosa gedaan, een schip op de route tussen Genua en Malta. Zo hebben we in totaal toch 30.000 passagiers gehad. Iets meer dan twee weken is er ook een schip tot in Griekenland gevaren. Zonder enige probleem. Toen de strengere maatregelen en lockdowns werden aangekondigd in België, Frankrijk en Duitsland, werd het onmogelijk om het tweede schip nog vol te krijgen. Door de tweede coronagolf hebben we op vraag van de Italiaanse regering een algemene pauze ingelast. Niet omdat het protocol niet in orde was, maar vanwege de globale verergering van de crisis. Binnenkort tegen eind

Behoefte aan informatie

Tegelijkertijd steeg bij Europ Assistance wel het aantal informatieve vragen over corona. “We kregen aanzienlijk meer werk door klanten die informatie zochten. Het ene moment over Frankrijk, het andere over Italië. We moesten meer informeren, onder meer over waarvoor onze klanten verzekerd waren. We hebben een chatbox opgestart, en onze FAQ (Frequently Asked Questions, red.) hebben we voortdurend aangepast. Daarnaast merkten we al snel dat onze klanten zware tijden tegemoet gingen. Daarom besloten we een korting te geven aan de klanten, als ze hun verzekering hernieuwden”, aldus Jan Van Heel van Europ Assistance.

Externe verandering bracht voor het bedrijf ook interne wijzigingen met zich mee. “Door de constante evolutie moesten we ‘out of the box’ denken. Ondanks corona blijven we mensen in het buitenland helpen en assistentie bieden in moeilijke omstandigheden. Al komt daar de uitdaging bij dat onze meeste medewerkers thuis werken en niet in het callcenter. We hebben nieuwe methoden en protocollen (geheel van regels en afspraken, red.) ontwikkeld om onze klanten service te kunnen blijven bieden.”

Gezondheidslabel

Net als op cruiseschepen worden ook in steden initiatieven genomen om de veiligheid te vergroten. Van deze noodzaak is Annemie Verschueren, director Media voor Visit Brussels, zich bewust. Daarom heeft het toerismebureau van de Belgische hoofdstad een Health Safety Label uitgewerkt. “Momenteel dragen 150 verschillende locaties dit label. We gaan dit systeem nog verder uitrollen om het netwerk van locaties en organisaties uit te breiden. We blijven in virtueel contact, om informatie en tips uit te wisselen.”
Met behulp van mediacampagnes probeert Visit Brussels de Belgische hoofdstad op de kaart te houden. In de metropool zelf hebben spelers in het culturele en toeristische landschap financiële steun gekregen van de plaatselijke overheid. “Van de 500 aanvragen hebben we er 436 kunnen aanvaarden. In totaal is er meer dan 4,5 miljoen euro geïnjecteerd in deze sectoren.”

Toerismevoucher voor elk kind

Soortgelijke initiatieven om het toerisme boven water te houden, werden genomen in Polen. “In de zomer was reizen nog mogelijk. Hotels konden een hygiënisch label aanvragen. Op verschillende plaatsen was het mogelijk een coronatest te laten afnemen met een snel resultaat. De focus lag op binnenlands toerisme, wat belangrijk is voor een groot land als Polen, met een bewonersaantal van veertig miljoen en een divers aanbod. Inwoners werden aangemoedigd om in eigen land op reis te gaan: ieder gezin krijgt voor elk kind een voucher van 500 zloty’s, ongeveer 125 euro. Voor een kind met een beperking werd dat bedrag verdubbeld. De tegoedbon kan gebruikt worden voor hotels, musea, gidstoeren, toeristische attracties…”, vertelt Dominika Szulc, Director Polish Tourism Organisation.

Flexibiliteit is cruciaal

Net als Visit Brussels blijft ook Austrian National Tourist Office in nauw overleg met de toeristische spelers. “De laatste maanden heb ik dagelijks overleg met de Oostenrijkse regio’s om hen in te lichten over de situatie in België en wat de houding tegenover toerisme is. Het is plannen en herplannen.”, meldt Katrin Erben, verantwoordelijke voor PR & Marketing.

Deze soepele houding aan de dag leggen is volgens Jan Van Heel van Europ Assistance cruciaal, zowel tijdens als na het coronatijdperk. “Corona heeft onze manier van werken compleet veranderd. Flexibiliteit zal een belangrijk aspect zijn en blijven: plannen herbekijken, maar ook snel kunnen en willen reageren zal de nieuwe norm worden. Dankzij de coronacrisis leren we vlug in te spelen op situaties. Daar zullen we in de toekomst nog de vruchten van plukken.”

Deze visie deelt Patrick Pourbaix van MSC Cruises. “Velen linken grote schepen niet met flexibiliteit. Maar het omgekeerde is waar: wij zijn in staat om van de ene dag op de andere de reisweg aan te passen. Deze winter zullen we ons echter moeten beperken tot het gebied van de Middellandse Zee. Daar verwachten we binnenkort trouwens ons operationeel gebied uit te breiden met de haven van Marseille.”

Absolute boom

Wat de toekomst betreft is de Country Manager van het cruiseschepenbedrijf hoopvol. “Er is een grote belangstelling voor de zomer. We zitten op 70 procent van de boekingen in vergelijking met de zomer van 2020. Voor de winter van 2021-2022 is dat zelfs 85 procent tegenover een normaal jaar. Dat is niet slecht.”

Een voorzichtig optimisme. Al mag dat op lange termijn wat uitgesprokener, vindt Jan Van Heel. “Door het vaccinatieprogramma begint het door te dringen dat er een stapsgewijze terugkeer naar normaliteit zit aan te komen. Iedereen kijkt ernaar uit om zijn cocon te verlaten. In de zomer kan men waarschijnlijk voor het eerst op reis gaan, zonder vrees voor de zwakke of oudere bevolking. Er zal meer gereisd worden, al zal dat vooral in Europa zijn en met geïsoleerde voertuigen als de auto. Maar als de normale situatie zich herstelt, zullen we een absolute boom zien. Omdat iedereen zich zo lang heeft ingehouden, zullen we in 2022-2023 alles inhalen wat we de voorbije twee jaar gemist hebben”, blikt hij vooruit.

Lokaal en bewust reizen

Dat enthousiasme tempert Annemie Verschueren van Visit Brussels. “Ik denk dat we een graduele heropstart van toerisme moeten verwachten. Momenteel boomt het lokaal toerisme: het hoeft niet altijd een vlucht naar het Zuiden te zijn, maar een dagtrip is ook mogelijk. Zo (her)ontdekken Belgen hun eigen steden en groene gebieden. Ze komen te weten dat Brussel meer te bieden heeft dan het Atomium of een biertje op de Grote Markt. Analysedata wijzen dan ook op een toename van het aantal binnenlandse toeristen in Brussel. Er is dus licht aan het einde van de tunnel. Binnenkort zullen we daarenboven weer toeristen uit buurlanden ontvangen, misschien ook uit Zuid-Europa, vervolgens van nog wat verder weg. Cijfers tonen trouwens aan dat de belangstelling stijgt voor de vluchten binnen Europa vanaf april. De toeristen van overzee hoeven we niet meteen te verwachten, want landen als Australië blijven nog tot het einde van het jaar gesloten. Ik denk trouwens niet dat we ooit nog teruggaan naar het normale, wel naar een zo normaal als mogelijke situatie.”

“Ik weet niet of het oude normaal zozeer het nieuwe normaal hoeft te zijn”, pikt Katrin Erben in. “Als we door de pandemie bewuster kunnen omgaan met onszelf, onze gezondheid en het milieu, dan vind ik dat een positief resultaat. Want naar mijn mening heeft toerisme de afgelopen jaren verschillende foute bochten gemaakt. Dit is misschien wel onze kans om deze recht te zetten. Weloverwogen en duurzaam reizen wordt een uitdaging voor grote steden, maar er zijn alternatieven. In plaats van op twee dagen vijf uur op een vliegtuig te zitten, kan je bijvoorbeeld de nachttrein tussen Brussel en Wenen nemen.”

Annemie Verschueren gaat mee in deze visie. “We moeten inderdaad niet teruggaan naar 2019. De shift naar verantwoordelijker en duurzamer reizen zou niet alleen de toeristen, maar ook de inwoners en de ondernemers ten goede komen. Stadstoerisme zal ook minder populair zijn dan natuurtoerisme. Dat is dan wel een uitdaging voor een stad als Brussel. Binnen die mentaliteitsverandering moeten wij als stad onze plaats zoeken. Gelukkig is Brussel de meest groene stad van Europa, met heel wat parken!”

Meer dan Krakau en Auschwitz

Al zien de toeristische spelers ook opportuniteiten in de periode post corona. “Bestemmingen dichterbij zullen meer belangstelling krijgen. Dat biedt mogelijkheden voor Polen. Slechts een dagje rijden vanuit België, maar toch exotisch. Door de verschuivende focus naar natuurtoerisme, krijgen we de kans om het traditionele beeld van Polen breder te maken dan een cultuurhistorisch land met Krakau, Warschau en Auschwitz. We bieden ook wandel- en fietsroutes, zee, bergen, kleine dorpen en authentieke streken. Op dat aanbod wilden we sowieso inzetten. Daar zal de coronacrisis ons misschien zelfs een beetje in helpen”, zegt Dominika Szulc.

Veilig en duurzaam toerisme

De verwachting is meer natuurtoerisme, vanuit het perspectief dat dit veiliger is dan de drukke steden. Deze bewuste manier van reizen zou Europ Assistance wel eens in de kaart kunnen spelen. “Het coronavirus heeft getoond hoe fragiel we zijn. Nonchalant reizen of risico’s nemen, zoals trekken in Cambodja zonder verzekering, zal minder vaak gebeuren. De nood om beschermd te zijn, zal toenemen. Op deze preventiebehoefte kunnen wij als bedrijf inspelen.”

En met die bewuste vorm van reizen is volgens Annemie Verschueren en Katrin Erben ook duurzaamheid onlosmakelijk verbonden. Daar zet ook MSC Cruises op in. “Aandacht voor het milieu is iets wat iedereen aanbelangt. Als bedrijf hopen wij in 2030 energieneutraal te zijn. Voor de crisis boomde de business in cruises. We hopen dat te herstellen, uiteraard met aandacht voor thema’s als milieu. Voor elk probleem is een oplossing”, besluit Patrick Pourbaix.